火星探査機好奇心が「使用可能な」窒素を発見

湿った砂塵中の硝酸塩は、以前の生活にやさしいことを示しています

火星の単一フレームの自作キュリオシティ。 左下の小さな灰色の点は、火星の土壌のテストホールです。 ©NASA / JPL-Caltech / MSSS
読み上げ

赤い惑星の生命のもう一つの要素:好奇心は火星で生きている窒素の形態を発見しました。 硝酸塩は火星の岩石や塵の中に広く分布しているようです。 この発見は、火星が過去に生命に優しい惑星であったという仮定を裏付けていますが、窒素化合物は生物学的プロセスに由来する可能性は低いと科学者は国立アカデミーの議事録で指摘しています。

窒素は、すべての既知の生物にとって重要な要素です。窒素は、DNAやRNAなどの大きな分子の構成要素の1つとして機能し、そこにすべての遺伝情報が保存されます。 窒素はまた、筋肉から髪まで私たちの体を構成するタンパク質の骨格の一部であり、その中のほとんどすべての生化学反応を調節します。

窒素は地球上の大気中に豊富にあり、ガス状の元素は火星では一般的です。 しかし、生物にとってこの窒素には問題があります。分子窒素(N2)では、2つの原子が非常に安定して結合しているため、他の分子とほとんど反応しません。 生化学プロセスでは、N2は実際には役に立ちません。 窒素は最初に使用可能な形に変換する必要があります。

火星の広い範囲で窒素を固定

私たちの惑星では、特殊な微生物がこの「窒素固定」を引き継ぎ、小規模では落雷などのイベントもこれに寄与します。 その過程で、硝酸塩のグループからの物質が主に生産されます-そして、まさにこの物質のグループは、火星探査車キュリオシティによって発見されました。

ローバーはさまざまな地点で土壌サンプルを採取し、加熱しました。 加熱すると、硝酸塩は一酸化窒素(NO)を生成します。これは、キュリオシティが機器で検出できます。 これによれば、硝酸塩は火星の岩石の退屈なコアと赤い惑星の漂う塵の両方に発生します。 後者の発見は、特に、NASAのゴダード宇宙飛行センターのジェニファースターン周辺の科学者を導き、固定窒素が個々の場所だけでなく火星の広い領域にも存在すると結論付けます。 ディスプレイ

注意してください、しかし人生の証拠はありません

「生化学的にアクセス可能な形態の窒素を見つけることは、ゲールクレーターの火星のかつての環境が生活にやさしいことを示すもう1つの指標です」とスターンは言います。 この地域での以前の発見に基づいて、キュリオシティチームはすでに、火星で少なくとも一度は他の生命条件が満たされていることを示していました。それも海全体を埋めました。 さらに、火星には有機分子があり、これはさらに重要な要素です。

ただし、固定窒素は、火星での生命の可能性を示唆するパズルのほんの一部にすぎません。 生命体が実際にこれに責任があるという証拠はありません。 研究者は、火星の遠い過去における稲妻やmet石の衝突などの非生物学的プロセスが硝酸塩の形成を引き起こしたと仮定しています。 「科学者たちは、nitrate石の衝突のエネルギーによって火星で硝酸塩が生成される可能性があると長い間疑っていました」とスターンは言います。「発見された量は、このプロセスの推定値とよく一致します。 "

(NASA / JPL、2015年3月26日-AKR)