翼竜の発見

2億年前の化石が翼竜の始まりに新たな光を当てる

驚くほど好評:ユタ州の研究者は、最も古い既知の翼竜の1つを発見しました。 ©BYU写真
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壮観な発見:古生物学者は、米国で最も古く、最も保存状態の良い翼竜の化石を発見しました。 Nature Ecology&Evolution誌の研究者によると、約2億年前の翼竜Caelestiventus hanseniは、トリアス時代の雪崩の数少ない標本の1つであり、砂漠地帯に住んでいたこの時代からの最初のテロダクティルです。 よく保存されたスケルトンは、初期の翼竜に対する新しい洞察を提供します。

翼竜は、ハエを制御する最初の脊椎動物でした。 2億1500万年前の三畳紀後期から6600万年前の白亜紀の終わりの絶滅まで、空域を支配していました。 しかし、彼らの初期の頃から化石は今日ほとんど保存されていません-原生の飛行トカゲの繊細な骨は時の試練に耐えませんでした。

砂岩ブロックで見つける

「ほとんどの三畳紀の化石化石は、指や頸椎などの単一の骨で構成されています」と、ユタ州のブリガムヤング大学の主著者であるブルックスブリットは言います。 合計で、当時30のそのような部分化石のみが知られており、これらはもっぱらヨーロッパの高山地域とグリーンランド(海または河口の三畳紀にあった地域)からのものです。

新しい化石がユタ州の2億年前のナゲット砂岩層から大きな石の塊を発見したとき、ブリットがかろうじて目を信じたのも不思議ではありません。 数千の先史時代の骨がサイトの岩に埋め込まれているため、古生物学者は、回収された砂岩ブロックから実験室で個々の化石を準備しました。

珍しい:Caelestiventusは広大な砂の砂漠の真ん中に住んでいた©BYU / Michael Skrepnick

最初の翼竜の1つ

驚くべきことに、埋め込まれた骨の一部はテロダクティルの残骸であることが判明しました-そして、この化石は驚くほどよく保存され、完全でした。 「頭の側面と銃口の屋根全体、頭蓋骨、下顎、翼の部分があります」とブリットは言います。 「遺物のほとんどは無傷であるため、他の初期の翼竜の通常ボロボロに粉砕されたスケルトンでは見ることができない詳細が含まれています。」

したがって、研究者が報告しているように、Caelestiventus hanseniのバプテスマを受けた翼竜は、最も保存状態のよい初期テロダクティルであるだけでなく、約2億歳であり、この爬虫類グループで最も古いものの1つです。 翼幅は約1.5メートルで、Caelestiventusは今回から最大の翼竜です。 また、この化石は、グレンランドまたはアルプス地方では発見されなかった最初の三畳紀の翼竜です。

砂の海の翼竜

また、Caelestiventus hanseniは、海や川の近くの他のほとんどのテロダクティルのようには生きていませんでした。 代わりに、彼は非常に人を寄せ付けない生息地、広大な砂の砂漠に立ち寄った。 古生物学者が報告しているように、三畳紀後期には、北米のこの地域は223万平方キロメートルに及ぶ砂海に覆われていました。

「これは、初期の翼竜がすでに地理的に広く、生態学的に多様であったことを示しています-彼らは砂漠地帯にさえ住んでいました」と研究者は言いました。 近くの海辺から、Caelestiventusは800キロメートル以上離れていました。 彼が何を育て、どのように彼の水需要を覆ったかは不明です。 これまでのところ、乾燥地域でのテロダクティルの他の2つの部位のみが知られていますが、どちらも白亜紀に由来するため、はるかに若いです。

Caelestiventus hanseniとその特異性 ブリガムヤング大学

のど袋と良い目

この珍しい翼竜の生き方を示すことは、彼の顎の骨を供給する可能性があります。 彼らは目立つ骨の隆起を持っているため、今日のペリカンに似た喉のポーチの存在を指し示すことができます。 「このような喉の袋は、獲物を保管するために使用できたが、オスのフリゲート鳥やトカゲのドラコのように、視覚的なコミュニケーションや記法にも使用できた」研究者は言う。

骨の保存状態が良好なため、古生物学者は脳とテロダクティルの知覚について結論を出すことができました。 これによれば、Caelestiventus hanseniは恐らく非常によく発達した視覚を持っているが、おそらく非常にひどい臭いしかなかった。 (Nature Ecology&Evolution、2018; doi:10.1038 / s41559-018-0627-y)

(ブリガムヤング大学、14.08.2018-NPO)